Cartagena: that déjà vu feeling

Cartagena mixes well the old with the new. At a distance, Bocagrande. / Cartagena mezcla bien lo viejo con lo nuevo. Al fondo, Bocagrande.

Cartagena mixes well the old with the new. At a distance, Bocagrande. / Cartagena mezcla bien lo viejo con lo nuevo. Al fondo, Bocagrande.

As soon as I landed in Cartagena I felt I had been there before. Its warm salty breeze and the colonial architecture with vibrant colors were reminiscent of my Old San Juan, while the people in the active downtown and hearing a mix of English and Spanish made me feel I was back in Miami! I’m not a fan of comparisons and, obviously, Cartagena has charm to spread around, but I couldn’t deny a déjà vu feeling.

*En español abajo

Cartagena was our first stop during our trip to Colombia and it bursts with color, music and people. Taking advantage of an overcast afternoon we walked most of the walled area getting lost thru the cobblestone streets. At every corner I was expecting to find a familiar place and face, someone who would send their regards to my mom, like I was in either of my two homes.

I immediately took to the streets to explore and get an Instagram moment. / De inmediato me fui a la calle a explorer e intentar por un momento Instagram.

I immediately took to the streets to explore and get an Instagram moment. / De inmediato me fui a la calle a explorer e intentar por un momento Instagram.

This port city is energetic, yet stress doesn’t seem a thing around here. It’s extremely walkable and, when in doubt or too hot, just take an Uber. Wonderful people from all over Colombia and elsewhere gives it a cool vibe amid the hot and humid weather. In our first few hours there we had an amazing seafood late lunch at Juan del Mar, a taste of what was to come.

As the sun goes down, the streets are flooded with people, most still in their bathing suits after a day at the beach. The most recommended place to watch the sunset is Café del Mar, but it was impossible to get a table, so we saw the skies changing colors and the city lighting up from the Movich Hotel rooftop. I was mesmerized looking at the San Pedro Claver Cathedral, feeling I could touch it. The contrast in views from the old and the modern buildings of Bocagrande was fascinating.

First taste of Cartagena: Juan del Mar. / La primera probadita de Cartagena: Juan del Mar

First taste of Cartagena: Juan del Mar. / La primera probadita de Cartagena: Juan del Mar

At night we bounced from place to place. Loved the cocktails at another rooftop, Alquímico, and the music at El Arsenal. Almost everywhere was packed, but nowhere felt uncomfortable or too chaotic. Everyone seemed to be in a good mood and wanting to party.

We started the following day early in our part of town, Getsemaní. This neighborhood used to be a bit run down and now houses boutique hotels and hostels. It also has a good portion of murals, which I loved scouting. We stayed at Casa Lola, a beautifully remodeled old house that dates to the 1800s. I was surprised that most hotels included breakfast and it was lovely sitting at the inner patio and delight in sweet breads and fresh fruit.

old town

Once again, we walked around the city visiting Plaza Bolivar and Plaza Trinidad. We visited Las Bovedas, the cute souvenir shops in the old cells of the former Cartagena prison. Each cell houses a shop with traditional offerings like hammocks to woven bags.

When the sun started to heat up and our stomachs to rumble, we made our way to Pastelería Mila, where I could’ve stayed the whole afternoon and sample every dish. I loved the atmosphere and the concept, mixing traditional Cartagena food like posta and refined baked goods and sweets. Once we were done there, which took a couple of hours, we hit the boutiques and cute stores in the Santo Domingo street where you can find Colombian designed goods.

Rooftop for the win! / Los rooftops son maravillosos.

Rooftop for the win! / Los rooftops son maravillosos.

The rootop pool at Casa Lola was our best bet to cool off with a drink and amazing views. Later, for dinner one of our favorite spots was Maria, which mixes chic décor with twists on traditional fare. It was almost impossible for me not to order seafood, since it was always so fresh.

We couldn’t have gone to Cartagena and not go island hopping thru the 30 or so islands that make Islas del Rosario. Crystal clear waters and white sandy beaches awaited us sailing northwest from town. Since we were a group, we opted for chartering a boat with a captain. It was cost efficient and it gave us flexibility with time and to see what was important to us. The guys manning the boat served as tour guides and shared tidbits about the area. We snorkeled and splashed around in crystalline, refreshing Colombian Caribbean waters of Agua Azul. It was a great day to be out in the water, because it was sweltering in the city.

Casa Lola is a gorgeous boutique hotel in Getsemaní. / Casa Lola es un hermoso hotel boutique en Getsemaní.

Casa Lola is a gorgeous boutique hotel in Getsemaní. / Casa Lola es un hermoso hotel boutique en Getsemaní.

We toured beautiful private properties and did the required stops at Barú and Playa Blanca. We listened to history and legends of the area. We enjoyed more seafood with toes in the sand and cold beers at Cholón. But seeking some quiet time we settled behind the Decameron Hotel with some chairs and vendors bringing us beer while I mingled with lovable strays. It was a perfect day on the boat.

Our last day started super early to catch our regional flight to Medellin. At that moment I was able to take in a somber Cartagena, with no one on the streets and silence. It the first hours of the day it looked stunning and it felt like home.

New found appreciation for rooftop pools! / Nunca me gustaron tanto las piscinas en rooftop.

New found appreciation for rooftop pools! / Nunca me gustaron tanto las piscinas en rooftop.

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Cartagena: sentí que ya estuve ahí

Tan pronto aterrizamos en Cartagena, no pude evitar sentir dèja vu. Su cálida brisa salada y su arquitectura colonial con colores vibrantes me recordaron a mi Viejo San Juan, mientras que el centro lleno de acción y escuchar una mezcla de inglés y español me hicieron sentir que estaba en Miami. No soy fan de las comparaciones y, por supuesto, Cartagena tiene innegable encanto, pero no podía dejar de sentir que ya había estado ahí.

Cartagena fue la primera parada de nuestro viaje a Colombia y está repleto de color, música y gente. Tomando ventaja de una tarde nublada caminamos la ciudad amurallada perdiéndonos entre las calles adoquinadas. En cada esquina esperaba encontrar un lugar y rostro familiar, alguien que le enviara saludos a mi mamá, como si me encontrara en casa.

Street art in Getsemaní. / Arte callejero en Getsemaní.

Street art in Getsemaní. / Arte callejero en Getsemaní.

getsemani

Esta ciudad puerto está llena de energía, pero me parece que el estrés no es algo común aquí. Es muy fácil de caminar y, si tienes dudas o te da demasiado calor, puedes agarrar un Uber. Gente maravillosa de toda Colombia y otros lugares le dan una vibra muy cool entre el clima cálido y húmedo. En nuestras primeras horas ahí disfrutamos de un almuerzo de mariscos en Juan del Mar, el primer bocado a una vacación de ricura.

Al ponerse el sol, las calles se inundan de gente, muchos con sus trajes de baño tras pasar un día en la playa. El lugar más recomendado para ver el atardecer es Café del Mar, pero al no encontrar cupo, vimos los cielos cambiando de colores y la ciudad encendiéndose desde el rooftop del Hotel Movich. Quedé fascinada mirando la Catedral San Pedro Claver, pensando que casi podía tocarla. El contraste de lo nuevo y lo viejo mirando hacia los modernos edificios de Bocagrande también fue cautivador.

Posta and sweets from Pastelería Mila./ Posta y dulces de Pastelería Mila.

Posta and sweets from Pastelería Mila./ Posta y dulces de Pastelería Mila.

Durante las noches era fácil ir de sitio en sitio. Nos fascinaron los cocteles del otro rooftop, Alquímico, y la música de El Arsenal. Casi todos los lugares estaban repletos de gente, pero nunca se sentía ni muy caótico o incómodo. Había un sentido colectivo de rumba en buenos ánimos.

Al día siguiente comenzamos haciendo un recorrido de nuestro vecindario anfitrión, Getsemaní. Esta área solía estar en decadencia, pero ahora acoge hoteles boutique y hostales. También es donde se encuentra una buena porción de arte callejero, los que me encanta descubrir. Nos hospedamos en Casa Lola, una hermosamente restaurada casona de los años 1800s. Me sorprendió que la mayoría de los hoteles incluye desayuno y fue una delicia sentarnos en el patio interior y saborear panes dulces y fruta fresca.

San Pedro de Claver church can be seen from almost everywhere in town. / La iglesia San Pedro de Claver se puede ver desde casi cualquier punto en la ciudad.

San Pedro de Claver church can be seen from almost everywhere in town. / La iglesia San Pedro de Claver se puede ver desde casi cualquier punto en la ciudad.

Nos dedicamos a explorar caminando alrededor de la ciudad, visitando las Plazas Bolívar y Trinidad. Nos detuvimos en Las Bóvedas, las tiendas de recuerdos en las celdas de la antigua prisión. Cada celda acoge una tienda con ofrecimientos tradicionales desde hamacas a bolsos tejidos.

Cuando el sol salió con fuerza y nuestros estómagos comenzaron a protestar, nos encaminamos a Pastelería Mila, donde me pude haber quedado toda la tarde probando cada platillo. Me encantó la atmósfera y el concepto que mezcla comida cartagenera como posta con giros modernos y deliciosos pastelitos. Acabados allí, lo que nos tomó unas horas, visitamos las boutiques y tiendas aledañas, muchas que ofrecen creaciones de diseñadores colombianos.

Bocagrande from the water. One of the private houses near Agua Azul. / Bocagrande desde el agua. Una de las casas privadas cerca de Agua Azul.

Bocagrande from the water. One of the private houses near Agua Azul. / Bocagrande desde el agua. Una de las casas privadas cerca de Agua Azul.

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El rooftop de Casa Lola fue un remanso para refrescarnos con un traguito en mano y disfrutar las vistas. Luego, para la cena, uno de nuestros lugares favoritos fue María, un restaurante muy chic con una variedad de pastas y comida típica. Se me hacía imposible no ordenar mariscos porque eran muy frescos en todas partes.

No podíamos ir a Cartagena sin visitar las Islas del Rosario, una colección de unos 30 islotes. Aguas son cristalinas con playas de arena blanca nos esperaban al zarpar hacia el noroeste. Como estábamos en grupo, optamos por contratar un bote con capitán. Nos resultó bien económicamente y tuvimos la flexibilidad del tiempo y ver lo que nos interesaba, lo que era importante para todos. Los hombres a cargo de la embarcación nos sirvieron de guías y compartieron historias sobre el lugar. Hicimos esnórquel y nadamos en la refrescante agua del Caribe colombiano en Agua Azul. Fue un gran día para estar en el agua, hacía mucho calor en la ciudad.

Feeling fancy. / Muy fancy en bote.

Feeling fancy. / Muy fancy en bote.

Vimos playas privadas e hicimos las paradas requeridas en Barú y Playa Blanca. Escuchamos historias y leyendas del área. Disfrutamos más mariscos con los pies en la arena y cervecitas frías en Cholón. Pero buscamos un momento de tranquilidad que encontramos detrás del Hotel Decameron con unas sillitas plásticas y vendedores que nos traían cervezas, yo compartí con satitos del lugar. Fue un día perfecto de bote.

Often, I dream of days like these. / Con frecuencia sueño con días como estos.

Often, I dream of days like these. / Con frecuencia sueño con días como estos.

Nuestro último día en Cartagena comenzó muy temprano para tomar nuestro vuelo regional a Medellín. En ese momento, pude observar a una Cartagena tranquila y serena, nadie en las calles, sólo el silencio. En esas primeras horas del día se veía igual de hermosa y me sentí en casa.

 

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2 comments on “Cartagena: that déjà vu feeling”

  1. carina dice:

    Beautiful city and beautifully written. After our 4 day weekend in Cartagena I was torn between telling everyone I knew about it’s charm, history, amazing (and affordable) food – just 2 hours from Miami…. and keeping it a secret to enjoy again and again… now we must go back.

    1. Sra. Valija dice:

      It’s such a lovely place! I’m so glad we got to visit. Thanks for your words. <3

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