Austin, you ain’t that weird…

Beautiful, not so weird, Austin. / Hermoso, no tan 'weird' Austin.

Beautiful, not so weird, Austin. / Hermoso, no tan ‘weird’ Austin.foto: Visit Austin TX

Maybe it’s the fact that I come from Miami, but I did not find Austin that weird, like their famous tagline says. I found an extremely polite and diverse population, a squeaky-clean, easy to walk around city with no shortage of food trucks and true Texan pride.

*En español abajo

Our visit revolved around the popular music fest Austin City Limits, so I know more about porta pottys, evading sweaty naked torsos and surviving as a shorty in a sea of people than the city itself. We got two days up in the 90s and it wasn’t great, but Austin did give me a glorious day of highs in the 70s and low 60s as a sendoff… I may do it again.

Pretending to be a young person in what it was both a music and a sweat fest. / Pretendiendo ser una jovencita en lo que fue un festival de música y calor.

Pretending to be a young person in what it was both a music and a sweat fest. / Pretendiendo ser una jovencita en lo que fue un festival de música y calor.

I did get to explore a bit, so I’ll share a few of my recos from mostly East Central Austin.

BBQ

Mr. Backpack is a BBQ aficionado and a pit master wannabe, so I knew we would be having plenty of BBQ. Some places here are so popular that long lines form to satisfy those smoky cravings, some with hours-long wait. On a weekday, we followed our first bartender’s recommendation of hitting la Barbecue. The place started as a food truck and now it has a brick and mortar on César Chávez Avenue attached to a marketplace. Why is this relevant? The 1.5 hours of wait flew by with sips of bubbly they uncorked for a minimal fee. The local IPAs on tap kept the thirst away for Mr. Backpack.

la Barbecue.

la Barbecue cool brick and mortar front and our BBQ feast./ la Barbecue y el festín que nos comimos. Top pic: la Barbecue

la barbecue

It did not disappoint. Meats are tender, full of flavor and not overly salted. I noticed the pork ribs were not as fatty and super juicy and the brisket was over the top. We concentrated on sampling the different cuts and only had baked beans as a side. The atmosphere is cool and relaxed. Legend says Jay Z (ACL headliner) ordered from here when he played both weekends.

Guides and word of mouth lead us to Micklethwait Craft Meats, a charming BBQ trailer operating in a small spot in East Austin. Rookie mistake 1: on Sundays is BYO; 2: Texas Blue Laws prohibit alcohol sales until noon and this was our brunch pre- festival.

I loved that little trailer filled with yummy BBQ. / Me encantó ese tráiler lleno de rico BBQ.

I loved that little trailer filled with yummy BBQ.Our light pre-festival brunch, below. / Me encantó ese tráiler lleno de rico BBQ.Nuestro pre-festival brunch, abajo.

micklethwait

I’ve never been a fan of grits, my grandma must be rolling over in her grave because I always refused to eat hers, but their jalapeño cheese grits are a must have. We almost fought over the creamy, cheesy goodness. The ribs were tender, fall off the bone and seasoned to perfection; no BBQ sauce needed.  The chicken was outstanding.

Coffee

I loved the busy, hipster vibe at Figure 8 Coffee Purveyors. Their coffee is strong, but rich and somewhat sweet. I love it when coffee is so flavorful I don’t even have to add sugar. Its spacious locale is showered with sunlight and everyone seemed to be working while I sipped my cup, ate an amazing banana bread and looked around enjoying the cool music playlist.

My heart sinks every time I go to a nice place and I’m told they only have drip coffee. Luckily for me, right across East Side Café, very nice for brunch with that tiny exception, Thunderbird Coffee was there for my snobby coffee taste! Here they serve only local roasts, chill vibe and ample seating with friendlier service.

Thunderbird coffee

Thunderbird Coffee

Cocktailing

I had my share of cocktails while in Austin, but I must narrow this down to a couple of places. I was really impressed by Ah Sing Den. Mostly known as a Asian restaurant it has a very decent cocktail menu with a décor and atmosphere – think velvet and nice glassware – that makes you think you’re somewhere in any given Chinatown. While the bartender wasn’t the friendliest (I was surprised to encounter Miami-like ‘tude over here), her drinks made me forgive her. I had the Burmese Mission with gin, Thai basil, lime and Togarashi Clementine. Strong and different.

I ventured into downtown – a bit too hectic (young) for my taste – to Small Victory. This speakeasy like place was hard to find and you can tell why once you go in: it’s sophisticated, hip, intimate and quite elegant. I had great Death on the Gulfstream, gin based and beautifully presented, but no smiles.

Burmese Mission/ Gin and Jam/ Death in the Gulftream

Burmese Mission/ Gin and Jam/ Death in the Gulftream

And I can’t leave out King Bee walking distance from where I stayed at. It’s divey and super chilled. I had the delicious Gin and Jam and in another night I tried their version of the Old Fashioned. They have excellent pizzas and here was where we struck convos with our bartenders, which is always nice.

Since we had plenty of music on our weekend, we only went to Stay Gold for some soul tunes. In that corner of Cesar Chavez there are a few choices like Lazarus Brewing Co. (best queso fundido evah!) and Whisler’s that are worth noting.

Other touristy stuff:

We walked South Congress all the way to the State Capitol and it’s a beautiful building.

On our way, we stopped by Voodoo Doughnuts, we had to. It was midday midweek and there’s nobody there. Worth it.

I put aside my fear of bats to go back to South Congress Bridge and see the colony of Mexican free-tailed bats that roost here over the summer and put on a show when they leave at dusk. (only from March to October)

Paramaount Austin

Historic Paramount Theatre in Downtown Austin, South Congress Avenue. / El histórico teatro Paramount en Downtown Austin, Avenida South Congress.

Austin, no eres tan raro na’

Tal vez es el hecho que provengo de Miami, pero no encontré a Austin ‘weird’, o raro, como la famosa línea dice. En cambio encontré una ciudad muy diversa y cortés, muy limpia y fácil de explorar caminando con abundancia de ‘food trucks’ y orgullo tejano.

Nuestra visita revolvió alrededor del popular festival musical Austin City Limits, por lo que me hice experta en usar baños portátiles, evadir torsos desnudos sudados y sobrevivir entre un mar de gente siendo bajita. Tuvimos dos días de temperaturas en los 90s y no fue fácil, pero Austin me regaló un glorioso día en los 70 y bajas de 60s como despedida… lo haré otra vez.

Pude explorar un poquín, y estas son algunas de mis recomendaciones de East Central Austin.

The beautiful State Capitol Building sits atop of the hill. / El hermoso Capitolio del estadio está al tope de una colina.

The beautiful State Capitol Building sits atop of the hill. / El hermoso Capitolio del estadio está al tope de una colina.

BBQ

Mr. Backpack es un aficionado de BBQ y un aspirante a ‘pit master’, por lo que sabía que habría mucho BBQ en mi visita. Algunos lugares aquí son tan populares que se forman colas de horas para satisfacer esos antojos. Seguimos la recomendación de una bartender de visitar la Barbecue un día de semana. El lugar comenzó como un food truck que ahora cuenta con un establecimiento en la avenida César Chávez junto a un mercado. ¿Por qué esto es importante? La espera de 1.5 horas voló con sorbos de espumoso que descorchan por un cargo mínimo. Cerveza IPA locales alejaron la sed de Mr. Backpack.

Valió la pena la espera. La carne era tierna, llena de sabor sin ser muy salada. Estas costillas no tenían mucha grasa y eran jugosas, el brisket excepcional. Nos concentramos en probar diferentes cortes y sólo comimos frijoles horneados como acompañamiento.  Y pan, por supuesto. La atmósfera es relajada y cool. La leyenda dice que Jay Z (acto principal en ACL) ordenó BBQ los dos fines de semana que estuvo aquí.

Decisions at Voodoo Donuts... / Decisiones en Voodoo Donuts.

Decisions at Voodoo Doughnut… / Decisiones en Voodoo Doughnut.

Guías y recomendaciones nos llevaron hasta Micklethwait Craft Meats, un encantador tráiler de BBQ que opera en un pequeño espacio en el este de Austin. Error de principiantes 1: los domingos puedes traer tu propia bebida. 2. Las leyes de alcohol de Texas prohíben la venta de alcohol hasta el mediodía y este era nuestro brunch pre-festival.

Nunca he sido una fan de la polenta, mi abuela se va a retorcer en su tumba porque me rehusaba a comer las de ella, pero estas de queso y jalapeño son irresistibles. Casi nos peleamos por ese cremoso deleite con queso. Las costillas se despegaban del hueso sin problema y estaban sazonadas a la perfección, sin necesidad de salsas. El pollo, delicioso.

Views from South Congress Bridge to Lady Bird Lake. / Vistas desde el Puente South Congress del Lago Lady Bird.

Views from South Congress Bridge to Lady Bird Lake. / Vistas desde el Puente South Congress del Lago Lady Bird.

south congress bridge

Café

Me encantó el ambiente dinámico y hípster de Figure 8 Coffee Purveyors. El café es fuerte, pero algo dulce. Me gusta cuando el café tiene tanto sabor que ni siquiera le agrego azúcar. El espacioso local se baña de luz natural y todos parecían estar trabajando y muy ocupados mientras yo disfrutaba mi cappuccino con un delicioso pan de banana y escuchaba la buena música de fondo.

Siento casi una ofensa personal cuando voy a una sitio nice y me dicen que sólo sirven café de filtro (o americano en mis ojos). Para mi suerte, justo al cruzar East Side Café, muy cool para brunch a excepción del café, estaba Thunderbird Coffee para satisfacer mi gusto esnob. Ahí sirven café tostado localmente con una vibra relajada, muchos asientos y servicio amistoso.

Barton Springs at Zilker Park, where the music fest was held. / Barton Springs en Zilker Park, donde se celebró el festival.

Barton Springs at Zilker Park, where the music fest was held. / Barton Springs en Zilker Park, donde se celebró el festival.

Cocteles

Probé diversos cocteles en Austin, pero me voy a limitar a algunos lugares sobresalientes. Me impresionó Ah Sing Den. Aunque es mayormente un restaurante asiático tiene una gran selección de cocteles y una decoración y atmósfera – con detalles en gamuza y cristalería fina – que te hacen pensar que estás en algún lugar en Chinatown. Mientras que la bartender no fue la más amigable (me sorprendió toparme con ‘actitud Miami’ tras mostradores), los cocteles eran tan ricos que la perdoné. Me gustó mucho Burmese Mission con ginebra, albahaca Thai, lima y Togarashi Clementina. Fuerte y diferente.

Fui hasta downtown – mucha conmoción (juventud) para mi gusto – para visitar a Small Victory. Este bar tipo speakeasy es difícil de encontrar, pero una vez estás ahí entiendes por qué es popular: es sofisticado, hip, íntimo y elegante. Pedí Death in the Gulfstream, otro de los tragos favoritos de Ernest Hemingway, con ginebra y hermosamente presentado… pero sin sonrisas.

I'll be back, Austin. / Regresaré, Austin.

I’ll be back, Austin. / Regresaré, Austin.

No puedo dejar fuera a King Bee a pasos de donde nos hospedamos. Es un poquín como un antro y bien amistoso. Me tomé el delicioso Gin and Jam y otra noche su versión de Old Fashioned. Ahí ofrecen excelentes pizzas y los bartenders nos dieron algunos consejitos del área, lo que siempre ayuda.

Como teníamos tanta música en nuestro fin de semana, sólo fuimos a Stay Gold para escuchar soul. En esa esquina de César Chávez hay varias opciones de barras y pubs como Lazarus Brewing Co., donde comimos el mejor queso fundido, y Whisler’s también merece la pena.

Turisteando:

Nos caminamos la avenida South Congress hasta el Capitolio del Estado.

En el camino nos detuvimos en Voodoo Doughnuts, teníamos que hacerlo. Era al mediodía en pleno día de semana y no había espera. Imperdible.

Controlé mi miedo a los murciélagos para ir al puente de South Congress y ver la colonia de estos mamíferos alados que se encuentran aquí entre marzo y octubre y salen en manada al atardecer.

 

 

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