In San Juan skip El Condado and head to Calle Loíza

El Bar Bero has been operating in Calle Loíza since 2011. / El Bar Bero abrió en la Calle Loíza en 2011. Credit: El Bar Bero

El Bar Bero has been operating in Calle Loíza since 2011. / El Bar Bero abrió en la Calle Loíza en 2011. Credit: El Bar Bero

Puerto Rico is fabulous. I’m biased and I can’t help it, everytime I go to my lovely island, I fall more and more in love with it. Each visit is one of discovery and trying new things… new things to me, at least. I usually head to the beach or the mountains, but during my last trip I took an urban approach and decided to spend a night in the heart of Ocean Park and explore the surrounding revitalized nightlife.

*En español abajo

La Calle Loíza’s resurgence is not brand new, but what used to be just a busy commercial area during the day sprinkled with a few staple restaurants nestled between pricey El Condado and Isla Verde, has evolved into a gastronomical, artistic and cultural center that is a good option for the visitor who wants to see, do, eat and drink more than what your typical brochure says about the capital.

La Calle is sprinkled with street art. / La Calle también cuenta con muestras de arte callejero.

La Calle has street art on its old buildings. / La Calle también cuenta con muestras de arte callejero.

We decided to stay at a boutique hotel on McCleary Street, conveniently located two blocks off the beach and one from ‘La Calle’. I was so happy to enjoy a truly urban experience on the island, like I do in so many other cities. Little did I know I would experienced one of the best bar crawls ever walking around this area.

Guess where the 2017 Best Restaurant Bar of the US is located at? Right on La Calle! La Coctelera was recently recognized by The Night Club & Bar Association. The charming gastropub has a very innovative craft cocktail menu and a rotating food menu focused on local flavors with a twist like the tuna poke tacos made of a codfish fritter shell (bacalaito) and delicious Cubanito sliders. But the cocktails! Oh my, they are awesome, like the Tesla, a refreshing vodka concoction with Jenevere, Limoncello and fresh lime juice served on a light bulb! The Reina di Carnaval has Zacapa Rum, ginger syrup and pineapple soda. They use local rums and other fresh ingredients to create beautiful cocktails.

Tuna poke tacos on a cod fritter shell, yes, you read that right. / Tacos de atún poke con plantilla de bacalao frito. Credit: La Coctelera

Tuna poke tacos on a cod fritter shell, yes, you read that right. / Tacos de atún poke con plantilla de bacalao frito. Credit: La Coctelera

Walking west we stopped at the fancy Sabrina Brunch & Bistro, where I only had a cocktail, but was very impressed with their dinner menu. There’s a piano and live music and the ambiance is very lively. The place is pricey, which won’t stop me from visiting in the future; there I had a soursop based vodka drink at the bar.

We kept on foot heading west and I noticed other kinds of establishments like tattoo studios, art galleries, vintage clothes and décor stores. The area has not only become a place to eat well, bar hop and dance, but also for artistic endeavors and specialized stores.

We finally reached El Bar Bero, one of the pioneer bars of La Calle’s resurgence. The place with old timey barbershop ambiance and décor offers an incredible variety of craft cocktails, most made with natural juices and the inventive Puerto Rican ‘shots’. Most of the drinks’ names are play on words on barbershop services with a local twist. I had to have the Goatee, get it? The place also doubles as a mini museum of the trade with antiques and old fashioned chairs and shoe shine stations. Like most bars in the area, there’s live music and entertainment.

La Coctelera serves creative and beautiful drinks and yummy food like Cubanito sliders. / La Coctelera sirve tragos hermosos y creativos, al igual que rica comida como sliders Cubanistos. Sliders credit: La Coctelera

La Coctelera serves creative and beautiful drinks and yummy food like Cubanito sliders. / La Coctelera sirve tragos hermosos y creativos, al igual que rica comida como sliders Cubanitos. Sliders credit: La Coctelera

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Tresbé wasn’t quite new to me, but the offerings of this street food joint housed in a cargo container have improved in their variety and quality. I still stuck with the fish tacos and some fried goodness in the form of alcapurrias and empanadillas. The outdoor café offers the perfect casual and lively environment for a relaxed evening.

As we debated if it was time to call it a night, tracing back our steps east the salsa and bomba rhythms from Piso Viejo called our names. The music was pulsating and amazing dancers took over the dance floor, a show in itself. They also have a good cocktail menu with Vodkareo and La Loza, as standouts. I may have attempted to salsa with Mr. Backpack after a drink or two. In good bar crawl fashion we closed the night out at Pirilo’s Pizza Rustica, a stone throw from our hotel.

I must admit that while my love for Old San Juan cannot be disputed, la Calle Loíza is undoubtedly a great change of pace for the visitors that want more of a local flavor – among actual locals – without sacrificing restaurant and bar options nor quality. It also offers a variety of price points, food and atmospheres to satisfy every taste in a decent stretch of space.

Some of the wonderful concoctions available at El Bar Bero. / Algunos de los deliciosos cocteles disponibles en El Bar Bero. 1+3 credit: El Bar Bero

Some of the wonderful concoctions available at El Bar Bero. / Algunos de los deliciosos cocteles disponibles en El Bar Bero. 1+3 credit: El Bar Bero

Salta El Condado y dirígete a la Calle Loíza

Confesión: Puerto Rico es increíble. No puedo evitarlo, no soy objetiva, pero cada vez que visito mi hermosa isla, me enamoro más de ella. Cada paseo se convierte en uno de descubrir e intentar cosas nuevas… cosas nuevas para mí, al menos. Usualmente me dirijo a la playa o las montañas, pero mi última visita fue de exploración urbana cuando decidí pasar una noche en el corazón de Ocean Park para disfrutar de la cercana y revitalizada vida nocturna.

El resurgimiento de la Calle Loíza, un sector de Santurce en la capital, no es nuevo, pero se sigue poniendo mejor. Lo que solía ser un bullicioso sector comercial durante el día con algunos restaurantes tipo institución ubicado entre el caro El Condado e Isla Verde se ha convertido en un centro gastronómico, artístico y cultural que es una gran opción para el visitante que desea ver, hacer, comer y tomar más allá de lo que sugiere el típico panfleto turístico.

This outdoor café is made out of a container. The mojitos and fish tacos are very popular offerings. / El café a la intemperie es un vagón de carga. Los mojitos y los tacos de pescado son algunos de los ofrecimientos más populares. All: Tresbé

This outdoor café is made out of a container. The mojitos and fish tacos are very popular offerings. / El café a la intemperie es un vagón de carga. Los mojitos y los tacos de pescado son algunos de los ofrecimientos más populares. All: Tresbé

Tresbe food

Decidimos pasar una noche en un hotel boutique en la Calle McCleary, convenientemente ubicado a dos manzanas de la playa y una de ‘La Calle’. Estaba muy emocionada de disfrutar una verdadera experiencia urbana en la isla, tal como hago en muchos sitios, y de paso experimentar una de las mejores experiencias de ‘bar hopping’ caminando en el área.

¿Adivina cuál es el Mejor Restaurante Bar de 2017 de los Estados Unidos continentales? ¡Justo en la Calle! La Coctelera fue recientemente reconocida por The Night Club & Bar Association. El encantador gastropub tiene un innovador menú de cocteles artesanales y un menú rotante de tapas y sabores locales con un giro, como atún poke en un taco hecho de bacalao (bacalaíto en buen boricua) y unos sliders Cubanitos. Los cocteles son deliciosos, como el Tesla, un refrescante trago de vodka con Jenevere, Limoncello y jugo de limón fresco servido en una bombilla. El Reina di Carnaval contiene ron, sirope de jengibre y soda de piña. El lugar emplea mucho ron local e ingredientes frescos para crear hermosos tragos.

sabrinas cocktail

Sabrina’s elegant ambiance is far from intimidating, it’s inviting. Soursop vodka Martini at the bar. / El ambiente elegante de Sabrina’s no es intimidante, en cambio es invitador. Un Martini con guanábana.

Seguimos en dirección oeste y nos detuvimos en el elegante Sabrina Brunch & Bistro, donde sólo tomé un trago de vodka con guanábana, pero me impresionó el menú de cena. Hay música en vivo y el ambiente es muy animado. El lugar es algo carito, pero eso no impedirá que regrese en el futuro.

Continuando a pie noté otros establecimientos como estudios de tatuaje, galerías de arte, boutiques de ropa vintage y tiendas de diseño. El área no sólo se ha convertido en un lugar para comer, tomar y bailar, también para tiendas y comercios especializados.

Finalmente llegué a El Bar Bero, una de las barras pioneras del renacer de La Calle. El lugar con ambiente y decoración de barbería de antaño ofrece una gran variedad de cocteles, la mayoría hechos de jugos naturales y con creativos ‘shots’ a lo puertorriqueño, en una caneca. El menú de tragos eran juegos de palabras con servicios de barbería con un giro local. Yo probé el Goatee, como chiva. El lugar también podría ser un museo del oficio con sillas de barbería y otras herramientas antiguas. Como la mayoría de las barras en el área, hay música y entretenimiento en vivo.

Piso Viejo

Piso Viejo serves up good live music, tapas and drinks with a quirky décor. / Piso Viejo ofrece buena música en vivo, tapas y tragos con una decoración muy ecléctica. Credit: Piso Viejo

Tresbé no es precisamente nuevo para mí, pero las ofertas de este lugar con street food en un vagón han mejorado en variedad y calidad. Me adherí a mis tacos de pescados y ricuras fritas como alcapurrias y empanadillas. El café a la intemperie ofrece un ambiente casual y relajado.

Debatimos si nos iríamos a la cama, cuando los ritmos de salsa y bomba y plena que emanaban de Piso Viejo nos llamaron. La música en vivo vibraba e increíbles bailarines ocuparon la vista, un show gratis. El local también tiene un sólido menú de cocteles. Tras unos traguitos Vodkareo y La Loza es posible que haya atentado bailar salsa con Mr. Backpack. En buena práctica de bar hopping, cerramos la noche con una parada en Pirilo’s Pizza Rustica, a pasos de nuestro hotel.

Mientras que mi amor por el Viejo San Juan no se puede poner en discusión, La Calle Loíza es sin duda una gran opción y cambio de ruta para los visitantes que desean sabor local – entre locales – sin sacrificar las opciones ni la calidad de restaurantes y barras. Aquí también se encuentra una diversa oferta de precios, gastronomía y ambientes para satisfacer cada gusto en un área fácilmente caminable.

 

 

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4 comments on “In San Juan skip El Condado and head to Calle Loíza”

  1. Dania Martir dice:

    Excellent review! Will definitely try them all 😍

    1. Sra. Valija dice:

      I highly recommend trying all these places. It’s a culinary explosion and it seems that there’s more coming!

  2. Lissy dice:

    Love the article! Was so descriptive, that for one moment I thought I was walking the barrio Loiza streets. Thanks for sharing your experience.

    1. Sra. Valija dice:

      Thanks! It’s such a cool spot and an alternative to the same ol’ places!

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