Il Nuovo Mercato: not your typical mall food court

Il Nuovo Mercato

The variety of options at Il Nuovo Mercato makes it like no other food court. / La oferta y variedad del Il Nuovo Mercato lo distingue de los demás. centro: Il Nuovo Mercato

“Let’s head to the mall!” it’s not my first thought when I want to go out to eat. To be honest, it’s not my first thought when I actually need to buy things. But having heard great things about Il Nuovo Mercato at the Mall of San Juan, I made a beeline to the luxury shopping center in Puerto Rico.

*En español abajo

Without having had a first bite, I immediately understood the appeal of this traditional Italian eatery with a Boricua twist: options galore with incredible views. And then I tried the food. Mercato is the first outpost of its kind in this part of the world and it sits on the third floor of the new mall with spectacular views of the lagoon with the airport and Teodoro Moscoso Bridge in the distance. It’s so breezy there that it truly invites you to be outside. The market-like restaurant has two other locations in Florence and Rome.

There’s a variety of food stations and two bars in the big space. / Hay una gran variedad de estaciones de comida y dos barras en el gran espacio.

There’s a variety of food stations, two bars and a juice bar in the big space. / Hay una gran variedad de estaciones de comida, un stand de jugos frescos y dos barras en el gran espacio.

Mercato offers stations where you can order seafood, pasta, pizza, salads and meats, perfect for dining out with a group. Without compromising the Italian traditions and custom recipes, the chefs have made modifications and introduced some Puerto Rican flavors like tostones and yielding to cooking pasta ‘more tender’ because most locals find  “too hard”.

“We have made some modifications and introduced local flavors by popular demand. We are very proud to source most of our vegetables and fruits – 80% approximately – from local farmers.  We are in talks to source sausages and some cheeses locally as well. In a bit more than a year of operation, we’ve been able to establish relationships with local artisans and suppliers”, explained Roberto Betturi, operations manager.

Even though Mercato it’s loyal to its roots, “we don’t impose”. “People asked for amarillos (maduros) – sweet plantains – and here they are. We just want to offer quality ingredients, great food and a memorable experience”, said Betturi.

Artisanal pizza ovens were brought from Italy. / Los hornos artesanales para pizza fueron traídos desde Italia.

Artisanal pizza ovens were brought from Italy. You can customize a pie or order by the slice. / Los hornos artesanales para pizza fueron traídos desde Italia. Puedes ordenar una pizza personalizada o pedir un trozo.

The variety of food makes it very hard to choose, so I decided to sample a few things. (It helps that Mr. Backpack doesn’t mind when I stick my hands in his plate.) We sampled risotto balls, churrasco with a cilantro and wine reduction with caramelized shallots, Diavola and sausage and spinach pizza slices, incredibly delicious grilled octopus (one of my favorite barometers to judge a restaurant) and fried grouper chicharrones over salad. Somehow I was able to try lasagna classica, pasta carbonara and grilled sausage and sweet plantains criolla pasta.

When I was able to get up from the table, I waddled to the restaurant’s adjacent coffee shop, Starbene Caffe. The homemade gelato and pastries were calling my name, but I settled for a Cappuccino and a cookie. They use Puerto Rican coffee roasted with Italian techniques and it was absolutely delicious. Mercato has a variety of gourmet ingredients for purchase and I brought home truffle infused honey and a cream cheese with white truffle. There’s also pasta and other products available.

The pizza and pastas are homemade with both Italian and local flour. / Las pizzas y pastas son frescas de la casa confeccionadas con harina italiana y local.

The pizza and pastas are homemade with both Italian and local flour. / Las pizzas y pastas son frescas de la casa confeccionadas con harina italiana y local.

Il Nuovo Mercato it’s more than a restaurant to grab something when you’re at the mall (though you can do that). For me, it’s more of a place to sit, relax and enjoy a variety of options from fresh fish to a panino taking in the views. Its proximity to the airport gave me a chance go back for a few moments, sit at the beautiful Prosecco Bar and toast to this great gastronomical Italian-Boricua marriage and an awesome visit to my Puerto Rico.

 

Il Nuovo Mercato: más que food court de centro comercial 

“¡Vamos al centro comercial!”, no es mi primer pensamiento cuando quiero ir a comer. Es más, ni siquiera es mi primer pensamiento cuando necesito comprar algo. Pero después de escuchar muy buenas cosas sobre Il Nuovo Mercato en el Mall of San Juan, fui derechito al mall de lujo en Puerto Rico para comprobarlo.

The ambiance is very inviting and gourmet ingredients are available for purchase. / El ambiente es muy invitante y hay disponibilidad de productos gourmet para la venta.

The ambiance is very inviting and gourmet ingredients are available for purchase. / El ambiente es muy invitante y hay disponibilidad de productos gourmet para la venta.

Sin haber dado un primer bocado entendí el encanto de este restaurante-mercado tradicionalmente italiano con un giro boricua: gran variedad de opciones acompañadas de increíbles vistas. Mercato ubica en el tercer piso del nuevo mall con espectaculares vistas a la laguna con el aeropuerto y el Puente Teodoro Moscoso en la distancia. El aire fluye y la brisa realmente invita a comer fuera.

El restaurante en San Juan es el tercero después de los locales en Florencia y Roma. Mercato ofrece estaciones de comida donde se puede ordenar pescados y mariscos, pasta, pizza, ensaladas y carnes, perfecto para salir en grupo. Sin alterar las tradiciones y exclusivas recetas italianas, los chefs de Mercato han hecho modificaciones y añadido sabores puertorriqueños como tostones y han cedido a cocinar la pasta más tierna porque muchos locales encontraban al dente “muy dura”.

Homemade gelato is available. / Gelato hecho en casa, yum.

Homemade gelato is available. / Gelato hecho en casa, yum. Il Nuovo Mercato

“Hemos hecho algunas modificaciones y agregamos sabores locales para satisfacer la demanda. Estamos muy orgullosos de que un 80% de nuestros vegetales, hierbas y frutas son locales. Estamos discutiendo con productores locales para servir salchichas y crear quesos localmente. En más de un año de operación hemos podido establecer relaciones con artesanos y suplidores locales”, explicó Roberto Betturi, gerente de operaciones.

Aunque Mercato es muy leal a sus raíces “nosotros no nos imponemos”. “La gente pidió amarillitos (maduros) y aquí están. Queremos ofrecer ingredientes de calidad, buena comida y la mejor experiencia posible”, añadió.

Starbene Caffe serves up great Italian/ Puerto Rican coffee. / Starbene Caffe sirve rico café italiano-puertorriqueño.

Starbene Caffe serves up great Italian/ Puerto Rican coffee. / Starbene Caffe sirve rico café italiano-puertorriqueño.

La variedad de comida hace difícil decidir, por lo que opté por probar varias cosas. (Dichosa de mí que Mr. Backpack encuentra simpático que siempre meto mis manos en su plato). Probamos bolitas de risotto, churrasco con una reducción de vino y cilantro con cebolletas caramelizados, pedazos de pizza de salchicha y espinaca y Diavola, un riquísimo pulpo a la parrilla (el barómetro mío para calificar un restaurante) y chicharrones de mero sobre ensalada. De alguna manera también probé lasagna clásica, pasta carbonara y pasta a la criolla con salchicha a la parrilla y maduros.

Cuando conseguí levantarme de la mesa, me desplacé como pude hasta Starbene Caffe, el colindante café del restaurante. Realmente quería probar los gelatos y pastelitos hechos en casa, pero ordené un Capuchino que estaba delicioso por su mezcla de granos de café puertorriqueño tostado con técnicas italianas. Parte de la experiencia de Mercato es la posibilidad de llevarse a casa productos italianos gourmet y cargué con una miel con infusión de trufas y un queso crema con trufas blancas.

The spacious outdoor terrace offers great views, breeze and the charming Prosecco Bar. / La espaciosa terraza ofrece vistas, brisa y el encantador Prosecco Bar. Il Nuovo Mercato

The spacious outdoor terrace offers great views, breeze and the charming Prosecco Bar. / La espaciosa terraza ofrece vistas, brisa y el encantador Prosecco Bar. Il Nuovo Mercato

Il Nuovo Mercato es más que un restaurante para comer alguito mientras se está de compras (aunque también puede ser eso). Es un lugar para sentarse, relajarse y disfrutar una variedad de opciones desde pescado fresco hasta un panino. Su proximidad al aeropuerto me permitió desviarme de camino a mi regreso para sentarme en el exquisito Prosecco Bar y hacer un brindis por este matrimonio italiano-boricua gastronómico y por una gran visita a mi patria.

Facebooktwittergoogle_plusredditpinterestlinkedinmail

12 comments on “Il Nuovo Mercato: not your typical mall food court”

  1. t_harland dice:

    That place has an amazing view.

    1. Sra. Valija dice:

      I know! It’s very relaxing.

  2. Beth dice:

    Their food looks delicious! I would gobble the pictured pizza right up. 🙂 Definitely not typical mall food court fare.

    1. Sra. Valija dice:

      I totally agree! Such a great experience too!

  3. Mandy Mizell dice:

    So I like the concept of an artisan food court! In WPB they should be opening Grange Market in the Warehouse District which has kind of that concept. Not as exciting as San Juan but you should check it out!

    1. Sra. Valija dice:

      Girl, I need to explore WPB more STAT!

  4. Ippy G dice:

    My goodness! Que rico! Not a good idea to read this before lunch but great read and the photography on this post is amazing!

    1. Sra. Valija dice:

      Thanks so much Ippy! It’s a great place to eat and chill.

  5. @li_olmos dice:

    Tengo que conocer Puerto Rico y probar esos saborosos platos de Il Nuovo Mercato!

  6. Yiya dice:

    Dan deseos de ir de inmediato.

    1. Sra. Valija dice:

      Dale! Es muy lindo y rico, rico.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *