San Germán: A colonial ghost town in Puerto Rico

Porta Coeli Church dates back to 1606. / La Iglesia Porta Coeli data de 1606.

Porta Coeli Church dates back to 1606. / La Iglesia Porta Coeli data de 1606.

While working our way from Guánica to Rincón, we made a few stops. Our route took us thru San Germán, the second oldest town in Puerto Rico located in the southwestern region. Once there, I was excited to revisit Porta Coeli Church: a historical church that has stood with its commanding presence right in front of the main square since 1606.

I had been there before, maybe as a teenager. But it was great to see this well preserved, colonial town that dates back to 1573. Little did I know, that San Germán is only bested by Old San Juan and Ponce when it comes to colonial architecture on the Island.

*Para español abajo

The church itself is small but it’s one of the oldest surviving ecclesial buildings with a Gothic style in the Americas. It was erected between 1606-07 under the orders of Queen Isabel of Spain and it served as a chapel for a Dominican monastery until the 1860s. Nowadays, the building with steep steps that was renovated in 1960, houses a small religious museum with saint carvings, artifacts and choral books more than 300 years old.

Casa Morales is from the time of the American invasion, around the turn of the century. / Casa Morales es de la época de la invasión norteamericana, en 1898.

Casa Morales is from the time of the American invasion, around the turn of the century. / Casa Morales es de la época de la invasión norteamericana, en 1898.

We got there right at noon and I was preparing for the usual traffic congestion of most downtowns around these parts, always difficult with the narrow streets. I thought that the lunch crowd will be in full force and I may have to succumb to a street vendor’s treats, you know, being on vacation and all. But to my surprise there was no one. It was a ghost town in the middle of the day. Do they do siesta around here?

The area itself is very well kept, no vacant dilapidated buildings or structures in ruins. With the area all to ourselves, we decided to walk around and marvel with the beautiful colonial buildings.

Porta Coeli faces Plaza Santo Domingo, a long narrow square with busts of patriots./ Porta Coeli le da la cara a la Plaza Santo Domingo, una plaza estrecha flanqueada de bustos de personas ilustres.

Porta Coeli faces Plaza Santo Domingo, a long narrow square with busts of patriots./ Porta Coeli le da la cara a la Plaza Santo Domingo, una plaza estrecha flanqueada de bustos de personas ilustres.

Casa Morales is located right across the church. A Victorian era house built around the time of the American occupation in 1898 has porches and roof turrets.Facing Plaza Francisco Mariano Quiñones is the Cathedral Auxerre, a more elaborate church that dates back to 1739.Throughout the years restorations and expansions have created a mix of architectural styles including colonial, neoclassical and baroque; styles that are seen all over town in residences and businesses.

San German Cathedral Auxerre./ La Catedral Auxerre de San Germán.

San German Cathedral Auxerre./ La Catedral Auxerre de San Germán.

The usual hustle and bustle of the heart of the town has evaded this area and it’s not a bad thing. I was truly fascinated that it seems suspended in time. The streets were so quiet and quaint, if it weren’t for the presence of cars, I would’ve thought we traveled back in time.

San Germán, pueblo fantasma

En ruta de Guánica a Rincón hicimos varias paradas. Google Maps nos llevó a través de San Germán, la segunda ciudad más antigua de Puerto Rico localizada en el área suroeste. Allí me emocionó ver nuevamente la Iglesia Porta Coeli: una iglesia católica histórica que ha comandado una esquina de la Plaza Santo Domingo desde 1606.

Beautiful residences are all over town. / Hermosas residencias abundan alrededor del pueblo.

Beautiful residences are all over town. / Hermosas residencias abundan alrededor del pueblo.

Ya había visitado la llamada Ciudad de las Lomas, tal vez de adolescente. Pero no deja de maravillarme lo bien preservada que se encuentra este pueblo cuya fundación fue en 1573. No tenía idea que San Germán es sólo superado en la isla por el Viejo San Juan y Ponce en cuanto a arquitectura colonial se refiere.

La iglesia es pequeña, pero uno de los edificios eclesiásticos construidos en estilo Gótico más viejos de las Américas. Fue construida entre 1606-07 bajo las órdenes de la Reina Isabel de España y sirvió como una capilla para un monasterio dominico hasta los 1860s. En la actualidad, la estructura con empinadas escaleras acoge un museo religioso con santos tallados, artefactos y libros corales de más de 300 años. En 1960 Porta Coeli tuvo una gran renovación por el Instituto de Cultura.

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Llegamos al pueblo justo al mediodía y me había preparado mentalmente para lidiar con la congestión de tráfico que se dificulta en estos pueblos por las calles tan estrechas. Pensé que la fuerza laboral estaría camino a almorzar y pensé que sucumbiría a algunos antojitos callejeros. Para mi sorpresa no había nadie. Era un pueblo fantasma en medio del día. ¿Acaso hacen siesta aquí?

El pueblo está hermoso y muy bien cuidado. No hay edificios dilapidados ni con vacantes. Con toda el área para nosotros, decidimos caminar y maravillarnos con los edificios antiguos.

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A pocos pasos de Porta Coeli está la Casa Morales. La casona de la era victoriana fue construida durante la ocupación americana en 1898, se distingue por sus torres y balcones.

Frente a la Plaza Francisco Mariano Quiñones está la Catedral Auxerre, una iglesia más elaborada que data de 1739. A través de los años se han realizado expansiones que han creado una mezcla de estilos arquitectónicos que incluyen el colonial, neoclásico y barroco, lo que se ve alrededor del pueblo en residencias y negocios.

El usual bullicio del corazón de un pueblo ha evadido a esta área y no es algo malo. En realidad me fascinó que pareciera suspendido en el tiempo. Las calles tranquilas y pintorescas, que si no fuera por la presencia de los autos, hubiera pensado que viajamos en el tiempo.

Porches galore all over town. / Los balcones son increíbles.

Porches galore all over town. / Los balcones son increíbles.

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On a side note: We stopped by La Monserrate Bakery, in neighboring town of Hormigueros, the creators of donalado, an ice cream cone made out of a sugar donut. It was ridiculously delicious, I just had to share that here.

Nota al calce: En nuestro camino nos detuvimos en la Panadería La Monserrate, en el pueblo vecino de Hormigueros, los creadores de donalado: un cono de helado hecho de una dona de azúcar. Ridículamente delicioso y sentí ganas de compartir.

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6 comments on “San Germán: A colonial ghost town in Puerto Rico”

  1. Oh wow! What a beautiful place! I love all the architecture and the pretty colors! and that ice cream looks amazing!! Thank you for sharing!

    1. Sra. Valija dice:

      I’m SO biased, but it’s really pretty!

  2. Kimberly dice:

    Qué bello, tengo demasiadas ganas de ir a Puerto Rico! Espero que pronto, besos!

    1. Sra. Valija dice:

      Sí! Es muy bello, tienes que darte la vuelta.

  3. Mirielys dice:

    Wow so much history, I definitely would like to visit Puerto Rico some day!

    1. Sra. Valija dice:

      It’s pretty old! I love how well we have done with conservation!

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